北京时间2018年2月7日,美国SpaceX公司成功发射了目前世界上最强大的火箭。火箭上搭载着SpaceX 公司首席执行官——埃隆•马斯克(Elon Musk)私人拥有的樱桃红色特斯拉敞篷跑车,这辆跑车也成为第一辆进入太空的汽车。不仅如此,一个身着SpaceX公司宇航服的“驾驶员”——Starman(一个假人)以非常酷炫的方式坐在驾驶位上。人类现役最强火箭的升空竟然以如此科幻和戏剧性的方式展现在世人面前,着实让人印象深刻。

强大的美国太空探索能力

太空探索从来都是勇敢者的游戏,往往能够推动这种未来技术发展的主体只能是实力强大的主权国家,但研制“猎鹰重型”的太空探索技术公司只是一家私人公司,尽管如此,其真实实力堪比甚至强于很多国家航天机构。2017年,美国全年发射29次,其中太空探索技术公司占18次,全部成功。

事实上,撇开SpaceX这种私营公司,美国在太空探索上一直具有优势。例如,美国全球定位系统提供的导航信号确立了导航标准,几乎成为通用服务,任何人只要买一个接收机就可以使用这些信号。相比之下,俄国的 GLONASS 系统已逊一筹,中国的北斗系统相差更远,而欧洲的伽利略系统则是一个尚未实现(并仍在追寻)的梦想。再如,美国国家侦察局的能力名闻遐迩,尽管其活动详情隐藏在各种特殊计划的“黑色世界”中,鲜为人知。整体而论,美国系统的性能和工作寿命都超越其它任何国家制造的系统。

虽然SpaceX这次的成功在世人面前出尽了风头,但作为一个长期关注以色列科技创新的学者,我自然会想看看以色列的太空科技的情况。

起步晚 发展快

谈到以色列的太空科技公司,大部分的中国人应该都比较陌生,确实,以色列虽然是一个科技强国,但其正式的太空探索起步相对比较晚。其最早的太空探索计划起源于上世纪60年代初。1960年,以色列国家空间研究委员会(NCSR)成立,再次基础上设立的太空计划,并没有特别的目标。直到1982年,以色列政府才决定建立国家级别的以色列航天局。

虽然以色列的航天计划起步较晚,但是其发展的过程中有一个明显的特点,即与美国航空航天局的联系非常紧密。以色列航天局设立后的第一项业务就是设计在航天飞机载荷舱内的黄蜂实验并制造实验装置。实验结果表明,当时美国的航天飞机的照明设计有一定的缺陷。根据这个别致的实验,美国航宇局(NASA)也最终改变了其航天飞机轨道器上的照明设计,将轨道器上的散射光照明改为单一光源,比如天花板,这样宇航员就可把天花板当作 “上方”。

除了技术上的紧密合作之外,以色列与美国在航空航天人员上的往来也非常频繁,最具有代表性的是2003年,美国“哥伦比亚”号航天飞机上就曾搭载过一名以色列籍宇航员。

关于这位以色列宇航局,笔者还想就他的生前身后事多说几句。这位以色列的航天英雄名叫伊兰·拉蒙。众所周知,03年哥伦比亚航天飞机最终的宿命是成为一团火球永远的消失在地球的大气层中,而这位以色列的英雄也为以色列的航天事业献出了自己的生命。除此之外,伊兰·拉蒙还有两个不为人所知的点,她的母亲是二战纳粹大屠杀的幸存者,另外一个,他的四个孩子中的老大阿萨夫后来成了以色列飞行员,2009年在一次空难中去世,年仅21岁。一个家庭的两条生命因为航空航天的事业而陨落,着实令人唏嘘,而这也再次证明:航空航天的难度与风险之大,绝不仅仅是靠一腔热血就可以规避的。

以色列的航空航天之路还有另外一个明显的特征,那就是与本国的军事工业有紧密联系。1988年,以色列成功将第一枚侦察卫星送上太空,成为拥有独立卫星发射能力8个国家中的一员。一开始,有很多人怀疑以色列不具备发展,建设和发射本国卫星的能力。但是自从以色列发射第一颗卫星的那一天起,之后近30年间,它已经成为卫星技术领域的超级力量,现在在太空中拥有8个不同的侦察卫星。考虑到以色列面临伊朗这个计划发展核武器的国家的威胁,卫星技术确实是关键性能力。以色列避开大型卫星,转而设计发明出“小型卫星”,相比较美国卫星25吨的重量,以色列小型卫星仅重约300千克。

以色列的技术合成孔径雷达卫星使用雷达来形成高清图片,而不是相机。大多数以色列卫星都配备有先进的高分辨率的相机,例如2010年上市的Ofek-9,这款相机可以识别大小为50公分的物体。另一类卫星则被称为技术合成孔径雷达卫星。这类卫星使用合成孔径传感器,一般情况下,安装的雷达系统即可形成与常规相机相近的高分辨率图像。这种技术给以色列带来的优势是巨大的。相机不能透过云层和雾进行观察,但雷达可以在任何天气状况下工作,甚至可以穿透伪装网。这意味着以色列可以在一天中的任何时间,透过雨,雾和云追踪敌人,收集情报。

以色列成功研制出世界一流的卫星,引起了世界其他国家的注意。2005年,法国与一家以色列公司建成战略伙伴关系,发展本国卫星技术。2012年,意大利花费1.82亿美元从以色列订购一颗侦察卫星。据报道,新加坡和印度在曾在近几年间购买过以色列卫星。

波折而非挫折的SpaceIL

虽然以色列在空间技术领域已经走出了一条符合本国国情的特色道路,但是这也不是说,以色列的太空探索一直一帆风顺,至少在民用太空科技创新方面,以色列也遇到了一些问题,而这当中最著名的就是以色列的SpaceIL计划。该计划源于谷歌的太空探索之梦(又是美国人)2007 年,谷歌与 XPrize 基金会宣布成立 Xprize 登月计划,用来激励私人公司探索月球。他们设立的标准是:参赛团队将一辆月球探测车发射到月球上,并至少行进 500 米,向地球发回高清视频及其它数据。首个完成这一目标的团队将获得 2000 万美元的奖金,第二名也将有 500 万美元的奖金。在宣布开赛后的十年里,先后共有几十支队伍参赛,但只有四个团队坚持到了最后,这其中就包括以色列的SpaceIL计划。虽然SpaceIL计划早在 2015 年年底就已经拿到了月球探测车的发射合同,并曾计划在 2017 年的下半年,使用 SpaceX 的一枚猎鹰 9 号火箭将它们的成果送入太空。可惜,囊中羞涩的他们最终因为 750 万美元的资金缺口而被迫放弃这一计划。

SpaceIL计划的失败对于以色列的太空探索之梦是一个提醒而非打击,因为以色列在太空探索的道路上一直处于非常良好的自我认知状态当中,而这项计划的失败则说明登月这样的系统工程,不是只靠聪明的人扎堆(以色列就是这个情况)就可以完成的,除了大规模资金,不同部门协作以外,全球资源整合能力(这个以色列没有),都很重要。

正如上文所提到的那样,SpaceIL计划的失败自然不能说明以色列的太空探索就已经遭受巨大打击,而是说太空探索的道路对任何一个国家而言都不是一条轻而易举就能走下去的道路。从另外一个层面来看的话,以色列的太空探索相较于自身的体量而言,取得的成绩是值得骄傲的,而这里面就有一些以色列的太空科技公司,尤其值得关注一下。

代表性太空科技公司

以色列最著名的太空技术成立于1989年6月25日的Space-Communication Ltd.该公司是一个全球领先的固定卫星运营商提供定制的端到端通信媒体和宽带行业的解决方案SCC 公司通过拥有的 Amos-2 号卫星、Amos-3 号卫星和 Amos-4 号卫星提供卫星通信服务,为创新广播和宽带服务提供泛欧、泛非洲、中东、俄罗斯和亚洲覆盖和跨区域连接,它运作AMOS-2 AMOS-3和AMOS-5卫星,提供范围广泛的通信和广播服务在欧洲、中东和跨大西洋连接美国的东海岸到中东和欧洲。在非洲AMOS-5租赁提供服务。公司提供广播和电视广播公司和程序员沟通服务,直接广播卫星运营商、政府机构、私人小光圈终端网络和其他人。

Space-Communication 与中国和美国的太空探索进程都有一些联系。2016年8月,中国卫星通信领域重要上市公司信威集团8月24日晚发表公告,称集团通过其子公司卢森堡空天通信公司,拟收购以色列Space-Communication Ltd。据官方通报的信息,此次收购为信威获取了极为稀缺的轨位资源。全球通信卫星市场正经历整合的过程,太空中有价值的轨位资源非常稀缺,SCC轨位资源所覆盖的服务区域均为卫星通信服务需求增长较快的国家和地区,尤其是中东地区是全球卫星运营服务行业收入增长最快的区域之一。信威集团收购以色列SCC公司与备受瞩目的中国“一带一路”战略高度契合,这堪称信威作为一家中国民营企业收购以色列唯一卫星运营商的最大亮点。

本来收购计划已经按照预想的节奏一步一步慢慢推进,但三个月后,在美国佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地,巨大的爆炸声突然响起,一时间火光四溅。随后,美国宇航局(NASA)发布消息称,美国私营航天公司Space X(太空探索技术公司)“猎鹰9”号火箭在测试时发生爆炸,其装载的价值2亿美元的卫星Amos-6被炸毁,而该卫星的运营方正是以色列Space-Communication Ltd。事情发生的如此蹊跷,实在让笔者心生疑惑,甚至一段时间里,阴谋论甚嚣尘上,有人认为这是美国阻止中国实施“一带一路”倡议的具体举措,这样的说法固然能够吸引人眼球,但却很难经得起推敲,更何况爆炸的具体数据等,外部人员是无法获取的。

另外一家值得一提的以色列太空科技公司是Gilat Satellite Networks有限公司,该公司是全球知名的卫星宽带通信领域产品和服务的领先供应商。Gilat的官网信息显示,该公司能够开发并且销售各种高性能的卫星地面设备和其他小口径终端设备。除此之外,Gilat还能够提供低剖面天线,新一代固态功率放大器和移动调制解调器,以及SOTM解决方案。截止目前,Gilat已在全球超过85个国家安装了成千上万台设备,而这就包括中国,早在2002年的时候,Gilat在中国电信集团公司关于在西藏建设卫星通信系统的国际招标中一举中标。该合同包括在西藏山区建设VSAT卫星通信系统,包括1300个小型终端站,连结4000-5000部电话。中国电信公司将负责西藏电话网络的经营。除了民用通讯之外,Gilat同样为国家防卫系统服务。国防、公安和国家新闻机构均可通过使用其提供的高性能的解决方案,来提高自己保卫土地、领空和海洋的能力。

Gilat目前正在大力拓展其在中国的市场,公开资料显示,这家以色列的太空科技公司已经与包括中国中车、协同通信集团、北京星空年代空间技术公司都有非常紧密的联系,在可预见的未来,这样的空间合作应该会更加紧密,至少从中国的层面来看的话,我们的民用和商用航空之路其实还是有相当长的路要走。

总结

有人曾经用这样的拟人化的方式来描述以色列:弱小的身躯,强大的灵魂。在太空探索方面,以色列确实在践行着这样的描述。虽然以色列的太空探索之路并不平坦,但是相信拥有各方面智力优势的犹太人应该会继续沿着自己的道路走下去。

美国与以色列的太空探索虽然有他们的优势,从我们中国的角度来说,这未尝不是一件好事,因为目标就已经放在那个地方了,接下来的问题,就只有一个,撸起袖子加油干!

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